Caroline Gennez is voorzitster van sp.a en enthousiast over Kaapstad. Als politica is ze ook begaan met de evolutie die Zuid-Afrika doormaakt.

Hoe verliep de eerste kennismaking met Kaapstad?

In 2002 reisde ik er voor het eerst naartoe, op bezoek bij vrienden die er enkele maanden per jaar wonen. Het is boeiend als je mensen kent die met de stad en de omgeving zeer vertrouwd zijn. Zij kunnen je snel wegwijs maken; op korte tijd krijg je veel te zien. Bovendien tonen ze je ook hun favoriete plekjes, wat je reis persoonlijker maakt.

Waarom blijft u de stad trouw?

Zuid-Afrika is een mix en dat maakt het heel aantrekkelijk. Je hebt er zee, zon, wildlife en een ongelooflijke sierlijkheid. Kaapstad is zowel westers als Afrikaans, wat een bijzondere sfeer oplevert. Zowat alles is er boeiend: de verstedelijking, de manier van leven... Afrika is sowieso een continent dat me raakt. Ik voel me verbonden met veel Afrikaanse landen, zoals Congo, Senegal en Kenia. Zuid-Afrika is de hoop van dat continent, waar de economische impuls moet van uitgaan. Het potentieel is er groter. Dat maakt het heel interessant.

Hoe ervaart u de couleur locale?

Couleur locale is er echt letterlijk te nemen. Het land worstelt om een open samenleving te worden. Het streefdoel is één natie te vormen, die alles wat Zuid-Afrikaans is, omvat. Het is een rainbow nation, op zoek naar diverse identiteiten. Vaak leven blanken, zwarten en Aziaten in eigen wijken, maar toch delen ze hetzelfde land en hetzelfde verleden. Ik ken verscheidene blanken die beschaamd zijn over het verleden van apartheid. Toch is er ook een groot gevoel van ontspanning, vooral in de zuiderse regio's met die sterke Afrikaanse inslag. Je merkt een sterke wil om aan de toekomst te werken. Als politica ben ik geïnteresseerd in de manier waarop de samenleving is georganiseerd, in de maatschappelijke verhoudingen en in het zoeken naar oplossingen voor diepgewortelde conflicten. Als ik daar ben, probeer ik zoveel mogelijk kranten te kopen. Er is bijvoorbeeld de heel typische strip Madam & Eve over een oudere blanke dame. Ze heeft een zwarte meid die heel pienter is. Dat levert pittige cartoons op; als je die volgt, hou je de vinger aan de pols. Cartoons vertellen soms meer dan een artikel.

Welke impressies blijven u bij?

Er zijn heel veel mooie dingen. Met warmte denk ik terug aan de uitgestrektheid van het land. Als je tien kilometer buiten de stad rijdt, kun je je amper nog voorstellen dat er zoiets als een bewoonde wereld bestaat. Dat is in ons opeengepakte Vlaanderen ondenkbaar; bij ons vind je die rust niet meer. Zowel de schitterende natuur als het stedelijke leven van Kaapstad ligt me na aan het hart. Toch denk ik ook geregeld terug aan vragen waarmee ik werd geconfronteerd. De kloof tussen arm en rijk is er gigantisch, het contrast tussen de omvangrijke sloppenwijken en de peperdure villa's aan de kust is enorm. Dan zie je dat er nog heel veel te doen is. Zoiets is ook leerrijk. 

Wat zijn de culinaire hoogvliegers?

De Creoolse keuken is vrij zoet, maar ik ben niet zo tuk op de mengeling van zout en zoet. In Zuid-Afrika is het vlees ongelooflijk lekker. Als je ergens op bezoek gaat, staat gegarandeerd de braai klaar. Spiesjes, worst, kruiden: vegetariërs weten niet wat ze missen. Een barbecue, een glaasje vonkelwijn, de zonsondergang: zoiets is echt wel vakantie en intens genieten. 

Wat gebeurt er in het weekend? Je hebt er verschillende religies.

Sommige mensen zijn animist, anderen moslim, katholiek, enzovoort. Alle dagen zijn er dus vrij hectisch en druk. Op zondagen is het iets rustiger, maar het is niet te vergelijken met een doorsneezondag bij ons.

Wat mag een bezoeker zeker niet missen?

Robben Island mag je niet overslaan. Op dat eiland kun je de gevangenis waar onder anderen Nelson Mandela jarenlang werd vastgehouden, bezoeken. Tijdens het apartheidsregime zaten er heel veel politiek geëngageerde mensen gevangen, in harde omstandigheden. Sommigen geven nu rondleidingen en vertellen over hun leven in de gevangenis. Dan zie je ook de groeves waar ze zwaar werk moesten doen - verschrikkelijk moet het geweest zijn. Het zet aan tot nadenken over racisme en discriminatie. Zwarten mochten bijvoorbeeld in bussen niet op alle plaatsen zitten. Als ze dat toch deden, konden ze jarenlang gevangenis krijgen. Dat is hallucinant en niet te begrijpen. Als ik bij ons bepaalde uitspraken hoor, wordt het koud in mijn hart.

U krijgt carte blanche: promoot Kaapstad met een slogan.

De rainbow nation: verwacht het onverwachte!