Afgelopen week proefden kinderen spelenderwijs van techniek- en wetenschap tijdens de eerste kampjes van de Techniek- en WetenschapsAcademie van UC Leuven-Limburg in Heverlee. Deze activiteiten maken deel uit van een uitgebreid aanbod aan STEM-workshops. STEM staat voor Science, Technology, Engineering en Mathematics.

Stad Leuven wil alle jongeren de kans geven het plezier en het belang van wetenschap en techniek te ontdekken. Daarom werkte de stad samen met hogeschool UC Leuven-Limburg, KU Leuven en RVO-Society een betaalbaar aanbod uit. De workshops kunnen zowel tijdens de lesuren en in de naschoolse opvang als in de vrije tijd gevolgd worden. Daardoor worden ze toegankelijk voor iedereen.
 
Schepen van onderwijs Mohamed Ridouani is bezieler van dit project. “Met deze workshops en kampjes willen we kinderen enthousiasmeren voor een beroep in een technisch of wetenschappelijk domein. Op een leuke en actieve manier een nieuwe wereld en interesses ontdekken, verruimt de blik van kinderen, wat positief is voor hun ontwikkeling”, zegt Ridouani.

Eerste herfstkampjes een succes

Tijdens de herfstvakantie gingen de eerste techniekkampjes van start in de Techniek- en WetenschapsAcademie van UC Leuven-Limburg in Heverlee. Tijdens het robotkamp gingen zowel de kleinsten als de grootsten aan de slag om een robot te bouwen en leerden ze hoe die geprogrammeerd moest worden. Doe- en denkwerk werden op een ludieke maar toch doordachte manier met elkaar gecombineerd. Eenmaal de robot in elkaar gezet begon het serieuze werk: het bedenken en uitschrijven van bijhorende programma’s om de robots in beweging te krijgen. De jongsten lieten hun robot fluiten, draaien en happen op het ogenblik dat zij dat wilden. De oudsten slaagden erin hun robot over een op voorhand bepaalde afstand te laten rijden, een parcours te doen volgen en sensoren te gebruiken om vreemde obstakels te vermijden.
 
“Wij vinden het belangrijk om kinderen op een ontspannen en speelse manier binnen te leiden in de wereld van techniek en wetenschap”, vertellen Hilde Adé en Pieter Van Leemputten, lesgevers van de Techniek- en WetenschapsAcademie van de hogeschool UC Leuven-Limburg in Heverlee. “Maar het moet meer dan leuk zijn. We willen tegemoetkomen aan de intrinsieke nieuwsgierigheid van kinderen naar het waarom van de dingen. We vinden het belangrijk hun onderzoekende ik te stimuleren en hen zo te helpen uitgroeien tot probleemoplossende denkers. Dat is wat de toekomst nodig heeft.”
 
De eerste techniekkampjes waren alvast een succes. Ze waren in een mum van tijd volzet: twee groepen van telkens twaalf kinderen werden gedurende een hele week ondergedompeld in de wereld van de robotica.   Het ontbrak niet aan enthousiasme bij de jonge deelnemers en ze zijn unaniem in hun uitspraak. “Wanneer mogen we terugkomen? Mag ik nu al inschrijven?” Bij het einde van de laatste dag van hun kampje gaven ze een demonstratie aan de ouders en aan elkaar. Het daarna afbreken van de robots viel hen moeilijk, want velen verlangden naar meer.
 
“De techniekkampjes worden een vaste waarde in het aanbod,” zegt Suzanne Nelissen, coördinator Techniek- en wetenschapsacademies UCLL Leuven. “De kinderen kunnen vast en zeker nog terugkomen. We voorzien verschillende niveaus: robot-initiatie en robots voor gevorderden, en bovendien differentiëren we volgens leeftijd en ontwikkelingsniveau.  Het is belangrijk dat kinderen de robotica van morgen leren kennen en hanteren. Hoe laat je een kunstarm bewegen en hoe verplaats je zware pakken in een magazijn? Eigenlijk moet iedereen eens ervaren hebben dat de mens de drijvende kracht achter elke robot is en dat in de nabije toekomst zeker nog zal blijven.” 

Breed aanbod na schooltijd

Kinderen kunnen ook terecht in de naschoolse opvang bij de Techniek- en WetenschapsAcademie. In reeksen van 3 of 4 workshops gaan de kinderen aan de slag rond een bepaald thema. Ze variëren van Omnirobot-workshops, over labo-experimenten en voedingsworkshops, tot naaiateliers en handwerkworkshops. Ze zijn allemaal erg in trek. De inschrijvingen lopen vlot binnen. In de nabije toekomst zal het aanbod uitbreiden. Binnen het kader van Leuven MindGate zou de stad Leuven graag zien dat elke Leuvense school ruimte maakt voor een aanbod van techniek in haar naschoolse, brede opvang.
 
Op www.techniekenwetenschapsacademie.be vind je het actuele overzicht van de workshops voor kinderen van vijf tot veertien jaar. Je kan de Techniek- en WetenschapsAcademie vinden in de gebouwen van UCLL (Naamsesteenweg 355, 3001 Heverlee).
 
Ook jongeren ouder dan 14 jaar worden aangesproken en krijgen een eigen aanbod. Onderzoekers van de KU Leuven nemen hen mee op ontdekkingsreis door de kosmos, experimenteren met kleuren en licht of leren hen de werking van een robotskelet.
 
“De workshops op locaties van de universiteit bieden het voordeel dat je nog een stapje verder kan gaan.  De sessies van de STEM Universiteit KU Leuven laten jongeren op een leuke manier kennismaken met de wetenschappelijke faculteiten of professionele labo’s”, vertelt Lothe Ramaekers van de STEM Universiteit KU Leuven. De workshops sluiten nauw aan bij de interesses van de jongeren en worden verbonden met wetenschappelijke inzichten. Zo zijn er voor de workshop rond Minecraft en elektriciteit nog maar enkele plaatsjes beschikbaar.
 
Voor het volledige aanbod van de KU Leuven voor kinderen van veertien tot achttien jaar is te vinden op www.stemuniversiteit.be. De meeste van hun activiteiten vinden plaats op Campus Groep T van de Faculteit Industriële Ingenieurswetenschappen of in de labo’s van de Faculteit Bio-ingenieurswetenschappen.