Begin april dit jaar ontstond in Zevekote, West-Vlaanderen, een enorme gifwolk. Dat gebeurde met het vrijkomen van een grote hoeveelheid salpeterzuur uit de mestverwerkingsinstallatie bij een groot varkensbedrijf. De hulpdiensten moesten massaal mobiliseren en honderden mensen werden geëvacueerd. Er vielen geen slachtoffers.

De burgemeester van Gistel, Bart Halewyck legde uit: ‘Als die tank maar in de late namiddag of in de avond was gevuld, dan was de gifwolk in de nacht ontstaan en dan werd iedereen ‘s ochtends wakker met kapotte longen.’ Gistel ontsnapte met andere woorden aan een echte ramp. Vlaams Parlementslid Tine Soens (sp.a) besprak de kwestie in de commissie leefmilieu van het Vlaamse parlement. Minister Schauvliege stelde dat er een onderzoek zou komen naar de ramp.

Intussen vroeg Soens de resultaten van het onderzoek bij de minister op. Daaruit blijkt dat er zeer nonchalant is omgesprongen met erg gevaarlijke mestverwerkingsinstallaties. Zo zouden de installaties tweedehands aangekocht zijn, bevatten ze gaten, die vervolgens onvakkundig werden gedicht. Daardoor kon het salpeterzuur lekken, wat uiteindelijk tot de zure wolk leidde. Tussen al deze stappen werden de installaties niet gecontroleerd omdat men een geldig attest kon voorleggen bij de verkoop. Er werd geen controle meer uitgevoerd, noch bij de plaatsing, noch na de aanpassingen. 

‘Ik stel mij serieuze vragen bij de inspectie van dergelijke installaties’, vertelt Soens, ‘Dit amateurisme kon tot een ramp geleid hebben voor de gezondheid van de inwoners uit de buurt. Als de minister dit niet aangrijpt om dringende en drastische aanpassingen door te voeren, dan is dat voor mij schuldig verzuim en houd ik mijn hart vast voor de andere tientallen plekken in Vlaanderen waar deze installaties staan.’