Met een score van 66,4 procent hebben de Vlaamse socialisten de voorbije weken per brief de ploeg Caroline Gennez-Dirk Van der Maelen verkozen tot voorzitter en ondervoorzitter van de partij. Uitdager Erik De Bruyn van sp.a-rood, de linkervleugel van de partij, behaalde een zeer eerbare 33,6 procent.

Het was dus toch een beetje spannend in de Antwerpse Zuiderkroon, waar het sp.a-congres te horen zou krijgen wie de nieuwe voorzitter wordt. Voorzittersverkiezingen met meer dan één kandidaat, dat zijn ze immers niet gewoon bij de sp.a. Het was zelfs zo ongewoon dat de partijleiding een gerechtsdeurwaarder inhuurde om de stemmen te tellen. Bleek dat nogal wat partijkopstukken de verkiezingsuitslag juist voorspeld hadden: Caroline Gennez behaalde 17.212 stemmen, Erik De Bruyn 8.878. En dat is exact een verhouding van twee tegenover één derde. We vroegen de nieuwe sp.a-voorzitster naar haar eerste indrukken.

Overheerst tevredenheid of opluchting?

Caroline Gennez: Allebei, de loutering na 10 juni was soms een martelgang, en nu is er het contentement. Het congres heeft ook als een catharsis gewerkt, iedereen heeft zijn gedacht kunnen zeggen. Nu kijken we naar de toekomst. We willen weer een socialisme met vuur.

U hebt een geruststellende tweederdemeerderheid behaald.

Heel wat politici, zoals Yves Leterme en Bart De Wever, zouden ongelukken begaan voor zo'n meerderheid. Het is een duidelijke legitimatie, maar ik zal ook de mensen die niet voor mij gestemd hebben in de armen sluiten.

Uw tegenkandidaat Erik De Bruyn heeft een verdienstelijke score behaald. Heeft hij daarmee iets duidelijk gemaakt?

De verkiezingsstrijd heeft iets duidelijk gemaakt. Er is veel discussie geweest. Die snelle aanduiding als kandidaat-voorzitter, onmiddellijk na 10 juni, was niet zo goed... Voor mij zijn er geen linkse of rechtse socialisten. De partij moet authentiek zijn en geen thema's schuwen. En we mogen ook wat duidelijker zijn over onze kernthema's.

Heeft Johan Vande Lanotte niet te snel de handdoek in de ring geworpen? Elio Di Rupo heeft ervoor gekozen om zelf de PS opnieuw groot te maken.

Niemand heeft Johan gevraagd om op te stappen als voorzitter. Maar wie hem een beetje kent weet dat hij op zo'n beslissing niet terugkomt. Hij vond dat hij zo dominant aanwezig was geweest in de campagne dat hij ook de verantwoordelijkheid moest opnemen voor het slechte resultaat.

Is het belangrijk dat voor het eerst een vrouw de leiding krijgt?

Zijkant, onze vrouwenorganisatie binnen de partij, vindt dat heel belangrijk. Het is vooral symbolisch. Ik zal het voor de rest vooral op zijn Caroline-Gennez' doen.

Het is anders geen cadeau, nu voorzitter van de sp.a worden. Er zijn nogal wat voorzitters geweest die de partij op een minder moeilijk moment mochten gaan leiden.

Het wordt een zware taak, een tocht door de woestijn en geen gezondheidswandeling. Maar ik neem die verantwoordelijkheid op mij omdat ik geloof in het socialisme. Ik wil bij de verkiezingen van 2009 al een beetje rechtkrabbelen en in 2011 een nieuwe generatie socialisten afleveren.

Zegt u nu dat u op zoek gaat naar nieuwe mensen?

Ik denk dat we vooral veel verborgen schatten hebben binnen de partij die we kansen moeten geven. We moeten meer investeren in vorming, leren debatteren en inhoudelijk vernieuwen. Ik wil werken op drie pistes: een betere organisatie, een diepere visie en een scherper profiel. Daarna kunnen we uitkijken naar progressieve samenwerking.

Betekent dit dat de partij naar links opschuift?

Voor mij zijn er geen linkse of rechtse socialisten. De partij moet authentiek zijn en geen thema's schuwen, niet strategisch zwijgen. En we mogen ook wat duidelijker zijn over onze kernthema's.

Wat ziet u als uw allereerste taak als voorzitter?

De partij enthousiasmeren en dynamiseren. Nadien oppositie voeren tegen een regering die er niet erg sociaal uitziet. Ik heb de indruk dat de partijen die de onderhandelingen voeren vooral gebonden worden door de wil om het zonder de socialisten te doen.