Leuven haalt 3,3 miljoen euro Vlaamse subsidies binnen voor Vaartopia, een grootschalig stadsproject onder leiding van schepen Mohamed Ridouani, voor de ontwikkeling van de Vaartkom tot creatieve long van Leuven en Vlaanderen. Met het geld zal de stad, samen met het Autonoom Gemeentebedrijf Stadsontwikkeling Leuven (AGSL), de historische Molens van Orshoven definitief restaureren, de karaktervolle Stokerij aankopen en de immense Silo’s klaarmaken voor tijdelijk gebruik.

Het creatieve landschap is enorm divers in Leuven. Veel creatieve ondernemers kozen de Vaartkom als thuisbasis. “En bij velen van hen weerklinkt de vraag naar betaalbare fysieke ruimte. Vaartopia wil daar een antwoord op zijn”, zegt schepen van Vastgoed Mohamed Ridouani. “Met deze subsidie van Vlaanderen krijgen we de mogelijkheid om te investeren in ontmoetingsplaatsen, kunstencentra en betaalbare ruimte voor ondernemers, culturele spelers en kunstenaars.”
 
“In de Vaartkom, die zich van een verlaten industriële site ontpopt tot een bruisende wijk aan het water, is nog heel wat potentieel om de levendigheid en dynamiek in Leuven en daarbuiten verder aan te wakkeren. Creativiteit heeft een niet te onderschatten, positieve impact op de levenskwaliteit en welvaart in de stad. Het gevoel dat in een stad alles mogelijk is, dat brengt een bloeiende creatieve economie met zich mee. De Vaartkom is ook de ideale plek om kunst en technologie te laten samenvloeien, met ruimte voor specifieke opleidingen maar ook door creatievelingen in zee te laten gaan met topwetenschappers van de KU Leuven of met technische experts van imec of andere spin-offs”, aldus Ridouani.
 
De oproep van het Vlaams Fonds voor Stadsvernieuwing begin 2016 was dan ook een buitenkans voor Leuven. Een vruchtbare samenwerking tussen de stadsdiensten Economie en Cultuur, het AGSL, Leuven MindGate en partners zoals kunstenhuis OPEK, De Hoorn en kunstenaarsatelier Cas-co leidde tot een ijzersterk dossier.
 
Dat dossier werd met succes verdedigd voor een onafhankelijke expertenjury. “Ik ben enorm tevreden en fier dat we de jury hebben overtuigd van de meerwaarde van Vaartopia voor Leuven en Vlaanderen. De jury stelde vast dat de Leuvense aanpak voor de lopende projecten aan de Vaartkom vruchten hebben afgeworpen, en waardeert de aandacht voor het respectvol hergebruik van het historisch patrimonium, voor meer groen en water en de intense samenwerking met alle betrokkenen. Ik wil iedereen die dit mee mogelijk gemaakt heeft bedanken. Zonder de inspanningen van al deze partners hadden we dit niet kunnen realiseren. Samen met de pioniers van onder meer De Hoorn, OPEK en Cas-co en alle creatievelingen in Leuven gaan we een straf verhaal schrijven”, zegt Ridouani. “En natuurlijk ook dank aan de Vlaamse overheid, in het bijzonder aan ministers Homans en Gatz, die het geloof in ons dossier bevestigd hebben.”
 
Concreet zullen we de subsidies gebruiken om de historische Molens van Orshoven definitief te restaureren, de karaktervolle Stokerij aan te kopen, de immense Silo’s klaar te maken voor tijdelijk gebruik en andere gebouwen beschikbaar te maken. Op die plekken willen we ambachtslui, kunstenaars, jonge ondernemers, de amateurkunsten, cultuurverenigingen, app-ontwerpers, starters, bedrijfjes uit de mediawereld betaalbare ruimte bieden. Het gehele project zal gecoördineerd worden door een curator, die de stad zal aanstellen.
 
Naast de gebouwen is ook de openbare ruimte een belangrijk onderdeel van Vaartopia. “De Vaartkom is grotendeels autoluw geworden. Het plein voor OPEK is sindsdien een sfeervolle, eigentijdse magneet voor ontmoeting geworden”, zegt Ridouani. “We werken ook aan Leuven-Bad, een zwemplek in de Vaartkom. En het nieuwe stadspark, het Sluispark, is volgend voorjaar klaar.” 

"De Vaartkom zal internationaal op de kaart staan als een broeinest van creativiteit en maatschappelijk engagement. Laat ons ambitieus zijn voor Leuven. Er beweegt al veel in de stad, maar het beste moet nog komen. De realisatie van Vaartopia zal Leuven de nieuwstedelijke schwung geven die je verwacht in steden als Berlijn, Barcelona of Kopenhagen," besluit Ridouani.

Met het project Vaartopia, dat ontsproot in de schoot van het netwerk Leuven MindGate, een samenwerkingsplatform dat Leuven als dé kennisregio voor gezondheid, technologie en creativiteit op de wereldkaart zetten, wil de stad creatieve ondernemers, culturele spelers en kunstenaars extra betaalbare ruimte bieden en mogelijkheden scheppen voor vernieuwende samenwerking en creativiteit.