In september 2017 sloot Leuven een samenwerkingsovereenkomst met New Delhi. Schepen Mohamed Ridouani ging in samenwerking met India House Leuven op werkbezoek naar de Indiase miljoenenstad, om de samenwerking concreet uit te werken. “Onze contacten met New Delhi bieden een pak opportuniteiten voor onze stad en haar bedrijven”, zegt Ridouani. “We willen dat zo veel mogelijk versterken, zodat de regio verder kan uitgroeien als internationale wereldtop op vlak van technologie, gezondheid en creativiteit.”

Samen met Geert Robberechts, coördinator van India House Leuven en Belgisch ambassadeur Jan Luyckx, één van de drijvende krachten achter de samenwerking tussen Leuven en New Delhi, ging Ridouani op werkbezoek, om verschillende projecten voor Leuvense bedrijven, de universiteit en onderzoeksinstellingen op te zetten. “Leuven zet zich op de kaart als innovatieve gezondheidsmetropool. Onze bedrijven en instellingen kunnen een aanzienlijke bijdrage leveren voor de gezondheidszorg in India, en tegelijk een nieuwe afzetmarkt in de grootste democratie ter wereld aanspreken, wat voor werkgelegenheid in onze regio kan zorgen”, zegt Ridouani.

Ridouani ging onder meer in gesprek met de federale minister voor stedenbouw en Naresh Kumar, de raadsvoorzitter (burgemeester) van New Delhi. Met hem sloot Ridouani een raamakkoord af, om de komende drie jaar een aantal projecten met Leuvense bedrijven en de universiteit uit te werken. Zo zullen er afvalinstallaties in New Delhi geplaatst worden, zullen er meetsystemen voor water- en luchtkwaliteit uitgerold worden en zal het UZ Leuven samenwerken met lokale ziekenhuizen op vlak van onderzoek en digitalisering.

“Ook met ondernemers gaan we samenwerken”, vertelt Ridouani. “We gaan Indiase ondernemers en investeerders ontvangen en wegwijs maken in onze stad, en in contact brengen met Leuvense ondernemers.” Zo komen er eind deze maand Indiase ondernemers, die een speciaal programma voor management van familiebedrijven volgen, op bezoek in Leuven, om de verschillende bedrijven en kmo’s te leren kennen.

Ridouani wil verspreid over enkele jaren ook 800 Indiase leerkrachten en docenten in Leuven bijscholen, projecten rond restauratie van erfgoed opzetten en cultureel samenwerken rond muziek en gastronomie.

“Dergelijke intense samenwerking is een heel goede zaak voor onze stad, omdat we een nauwe band hebben met een belangrijke stad in één van de sterkst groeiende economische landen in de wereld, wat voor werkgelegenheid in onze regio kan zorgen”, besluit Ridouani.

New Delhi en Leuven zullen samen trachten om Europese fondsen aan te wenden, in samenwerking met universiteit en bedrijven, om zo veel mogelijk uit de samenwerking te halen.

Relaties Leuven – India

Leuven werkt op vele vlakken samen met India. Een toenemend aantal Indiase studenten en onderzoekers maakt zijn opwachting aan de KU Leuven, imec en tal van spin-off bedrijven. Ondertussen woont in Leuven de tweede grootste populatie Indiërs in België, na Antwerpen.

Om de relaties tussen Leuven en India te stimuleren op cultureel, economisch, academisch en wetenschappelijk vlak, werd in oktober 2013 het India House Leuven opgericht, een samenwerking tussen stad Leuven, KU Leuven, VOKA Vlaams Brabant en verschillende culturele en sociale organisaties.