Leuven krijgt een Health House, een belevingscentrum voor gezondheidstechnologie. Het moet de stad mee op de kaart zetten als gezondheidsmetropool.

Al eens in een stel hersenen gezeten, tussen de bloedbanen? Of een long opengesneden, een maag, een lever of een alvleesklier? De kans is klein, maar als alles volgens plan verloopt, kan dat binnenkort allemaal in Leuven. 500 jaar geleden smokkelde Vesalius er zijn eerste lijken van de Galgenberg - nu Gasthuisberg - naar zijn kamer. Hij vond er bij kaarslicht de moderne anatomie mee uit. Nu zal een en ander volstrekt geur- en zelfs lijkloos kunnen, in een 3D-kamer en op een virtuele dissectietafel.

Bart De Moor, hoogleraar aan de ingenieursfaculteit van de KU Leuven, toont op zijn MacBook hoe zo'n dissectietafel eruit zal zien. Het is maar een van de elementen uit het belevingscentrum rond spitstechnologie en geneeskunde, dat begin 2016 de deuren zou moeten openen. 'Leuven Health House', is een voorlopige naam, benadrukt De Moor. 'Maar wel een zeer reële kanshebber.'

Het Health House komt er in het Wetenschapspark Arenberg, in de schaduw van de imec-toren. Het wordt een 'multifunctioneel platform' met daarin een ontmoetingsruimte, een multimedia-auditorium en een showroom van 650 m2. Klein, maar uiterst geavanceerd.

Afhankelijk van de bezoekers zullen verschillende 'storyboards' worden geprogrammeerd. Een expo over diabetes voor een patiëntengroep 's ochtends. Een laatste stand van zaken over genetica voor artsen 's middags. Iets gespecialiseerd voor zakenlui of clinici 's avonds. Allemaal à la tête du client. 'Het idee is dat we het kunnen personaliseren', zegt De Moor. 'Zoals de geneeskunde van de toekomst.'

Precies die geneeskunde van de toekomst wil het Health House tastbaar maken. Het is een project van het Vlaamse digitale onderzoekscentrum iMinds, de KU Leuven en de Stad Leuven. Bart De Moor is een van de bezielers van het project. Bij iMinds is hij de wetenschappelijke directeur van het departement Medical Information Technologies. Een 'missionaris', noemt hij zichzelf. Gemiddeld één avond per week gaat hij ergens te lande een voordracht geven. Over hoe hard het gaat, in de technologie en de gezondheidszorg. En hoeveel harder het nog allemaal zal gaan, de komende jaren.

iMinds neemt de personeelsondersteuning van het nieuwe centrum op zich en investeert 500.000 euro. Er komt ook 500.000 euro van Bart De Moors onderzoeksgroep Stadius, via KU Leuven R&D. De stad Leuven legt nog eens 250.000 euro bij. Daarnaast lopen nog gesprekken met potentiële structurele partners.

De missie is: evangeliseren. 'We willen heel concreet tonen hoe technologie een toenemende impact heeft op de geneeskunde en de gezondheidszorg', zegt Bart De Moor. Maar hij denkt ook verder. 'Een virtuele anatomietafel zou gebruikt kunnen worden voor practica voor geneeskundestudenten. En als Leuven een Chinese provinciegouverneur wil tonen wat hier allemaal beweegt, dan moet dat evengoed in het Health House kunnen. Of we zouden onze ruimte kunnen verhuren voor jobbeurzen of presentaties aan bedrijven. Als de infrastructuur er eenmaal is, is het l'imagination au pouvoir.'

Het Health House is voor Leuven niet zomaar een belevingscentrum, zegt sp.a-schepen van Economie en Onderwijs Mohamed Ridouani. Het is een onderdeel van een veel omvangrijker project, waarmee Leuven zich internationaal op de kaart wil zetten als kennis- en gezondheidsmetropool.

Leuven Mindgate, heet dat project, waar ook de KU Leuven nauw bij betrokken is. Het heeft de ambitie om internationale fondsen, topwetenschappers en investeerders naar Leuven te halen. Ook specifiek op het domein van de gezondheidszorg en technologie.

'Leuven is met zijn kennisinstellingen, ziekenhuizen, technologieclusters en spin- offs ijzersterk op dat kruispunt', zegt Ridouani. 'Maar we komen er onvoldoende mee naar buiten. De concurrentie van andere Europese regio's neemt snel toe. Ons verhaal moet scherper. We moeten ook meer samenwerken en onze krachten bundelen.'

Leuven Mindgate moet meer worden dan een naam en een logo op een paar brochures. De stad zet ook een economische ontwikkelingsorganisatie op, waarin de top van de KU Leuven, bedrijfsleiders en politici samen zullen werken. Er komt ook een Leuven Mindgate-gebouw, waarin de stad zijn internationale diensten wil centraliseren. De bedoeling is om er onder meer congressen te organiseren rond gezondheidszorg en technologie, delegaties te ontvangen en missies te organiseren.

Goudklomp

'We gaan, voor alle duidelijkheid, geen straatsteen als een goudklomp verkopen', zegt Ridouani. 'Er is wel degelijk inhoud.' Hij haalt er een paar concrete cijfers bij. In Leuven werken meer dan 10.000 mensen in de gezondheidszorg, en meer dan 12.000 in tal van technologische sectoren. 'En ook als het over patenten gaat in de gezondheidszorg - voor het ontwikkelen van medicijnen, bijvoorbeeld - zitten we in de Europese top.'

'Imec, het onderzoekscentrum voor micro- en nanotechnologie, met een belangrijke gezondheidspoot, is hier intussen de op twee na grootste werkgever, na de universiteit en het UZ Leuven. Het heeft AB InBev voorbijgestoken. Dat zegt iets over de richting die we ingeslagen zijn.'

'Gasthuisberg is het derde grootste universitaire ziekenhuis van Europa. Het gaat tegen 2017 nog eens verdubbelen in omvang. Een investering van 900 miljoen euro.'

'Het idee om ons te profileren als gezondheidsmetropool gaat ons helpen om het totaalplaatje aan buitenlandse investeerders te laten zien', zegt Koen Debackere, afgevaardigd bestuurder van KU Leuven R&D.

'Technologisch wordt er heel veel mogelijk - van nieuwe devices en applicaties tot big data. Tegelijk staan de budgetten voor gezondheidszorg onder grote druk, mede door de vergrijzing. Vandaag is zorg nog vaak synoniem voor ziekenzorg. Die focus gaat de komende jaren, door de nieuwe technologische mogelijkheden, verschuiven naar gezondheidszorg.'

 

WOUTER VaN DRIESSCHE

© 2015 Mediafin (De Tijd)