sp.a-voorzitster Caroline Gennez verliet twee jaar geleden haar geboortestad Sint-Truiden om in de gemeentepolitiek van Mechelen te stappen. De Limburgse politica voelt zich goed in haar nieuwe omgeving, maar zal nooit een echte Maneblusser worden.

Gennez verhuisde in sneltempo naar Mechelen, waar ze ook even snel inburgerde. Ze voelt zich meer allochtoon dan veel van haar Marokkaanse buren, die in Mechelen geboren zijn. 'Ik kom wel nog regelmatig in Sint-Truiden, maar het is niet zo dat ik heimwee heb', zegt Gennez. 'Het mentaliteitsverschil tussen Mechelaars en Limburgers is natuurlijk wel groot. Louis Tobback zei me ooit dat de Mechelse schepen de moeilijkste hond is van allemaal. Zo erg is het niet, anders zou ik hier niet graag wonen. De mensen zijn hier wel gastvrij, maar ze zijn op het eerste zicht ook meer gesloten. Eens je door hun pantser heen bent, word je snel aanvaard. Ze hebben echter niet die echte trots voor hun provincie, zoals de Limburgers die hebben. Als je buiten Limburg komt, dan kan je een provinciegenoot tegenkomen, en of dat dan een Maaslander of een Hasselaar is, je voelt het Limburggevoel.' Gennez kreeg het bij haar aankomst in Mechelen wel hard te verduren. 'Ik kreeg regelmatig opmerkingen naar mijn hoofd geslingerd dat ik de stad niet zou kennen omdat ik uit De Limburg kom. Ik heb dan ook veel inspanningen gedaan om mij te mixen met de lokale bevolking. Bovendien komen redelijk veel Limburgers in Mechelen wonen, dat schept een band.' De uitgeweken Haspengouwse is nog altijd fier op de streek waar ze vandaan komt. 'Er zijn veel uitgeweken mensen, die hun accent veranderen. Ik zou dat in de eerste plaats al niet kunnen', lacht Gennez. 'Ik heb dat ook nooit gewild. Ik heb in Brussel gewoond en in Ierland gestudeerd. Ik blijf een doodgewoon Truiens meisje, maar ben niet honkvast. Ik kan overal wel aarden, ook in Mechelen.' 'Vroeger ging ik ook altijd kijken naar de thuismatchen van STVV', gaat Gennez voort. 'Het viel me zeer zwaar om voor KV Mechelen te supporteren. Je zou dan kunnen zeggen; ik woon nu in Mechelen, supporter voor Malinwa. Maar als STVV in Mechelen komt spelen, dan roep ik voor STVV, want dat is mijn ploeg. Al is de sfeer op Mechelen ook geweldig.' Volgens Gennez is alleen in Limburg en in mindere mate in West-Vlaanderen een sterk samenhorigheidsgevoel aanwezig. In Antwerpen geldt dat niet. 'De andere provincies worden gedomineerd door een grote stad. Limburg op zich is één grote stad, de grootste stad van Vlaanderen. Maar Limburger wereldburger is toch een devies dat ik wil meegeven. Ik raad iedereen aan om niet alleen zijn tijd te verdoen onder de eigen kerktoren. Je mag je thuis voelen waar je bent, maar je mag ook je natuurlijk ook niet opsluiten', besluit de Zuid-Limburgse.