De kogel is door de kerk: achter het centraal station komt een nieuwe ringweg die Mechelen-Zuid (N1) verbindt met de Nekkerhal (N15). Die ringweg moet de vesten ontlasten van doorgaand verkeer naar Bonheiden, Putte en Heist-op-den-Berg. In het najaar start een studie om het juiste tracé te bepalen.

Vlaams minister van Openbare Werken Kris Peeters (CD&V/ N-VA) trekt 100.000 euro uit voor de technische studie. Een historische doorbraak, want over de bypass wordt al jaren gesproken. "In dit dossier zal het Vlaams Gewest fungeren als trekker", zegt de minister. "De opdracht om te starten met de opmaak van een bestek voor de tracéstudie in samenwerking met Igemo, is gegeven. Ze moet uitwijzen of wij kiezen voor een bovengronds traject of niet."

In 2011 zou de nieuwe ringweg er al kunnen liggen. Tegen dan moet ook de bouw van de spoorbypass voor de nieuwe HST-lijn rond zijn. "Achter het station komen er tussen 2008 en 2011 twee sporen en perrons bij. Vanuit de luchthaven van Zaventem zal je op tien minuten in Mechelen zijn. Economisch is dat goud waard", zegt burgemeester Bart Somers (Open Vld). Hij is in de wolken over het engagement van minister Peeters. "Dat er nu een integrale aanpak komt voor de bouw van een spoor- en wegbypass, is schitterend. Als de aanleg van de ringweg start na de afwerking van de extra sporen, wordt onze stad twee keer omgewoeld voor grote werkzaamheden. Dat zou dramatisch zijn", aldus Somers.

Ontsluiting Dryport

De ringweg loopt vanaf de Brusselsesteenweg (N1), ten westen van de Colomawijk, tot aan de N15, ten noorden van het Douaneplein. "Zowel de Colomabrug, de stationsbuurt als de vesten worden daardoor ontlast. Dankzij een aftakking kunnen wij het eerste deel van de Leuvensesteenweg omvormen tot een woonstraat en de Dryport van Muizen beter ontsluiten, een belangrijke meerwaarde voor de buurt", zegt eerste schepen Caroline Gennez (sp.a).

Minister Peeters en het stadsbestuur zien ook economisch flink wat kansen in de bypass achter het station. "Het project is de sleutel voor de ontwikkeling van de Arsenaalsite. Met zijn 175 hectare is dat gebied zo groot als onze historische binnenstad, en dat in het hart van Vlaanderen. Sommige deskundigen zijn ervan overtuigd dat de ontwikkeling 10.000 jobs kan opleveren", besluit Bart Somers.