Mechelen moet het grootste shoppingcenter van Vlaanderen worden. Met die ambitie start een actieprogramma om de stad aantrekkelijker te maken om te winkelen. 'Wij kiezen er resoluut voor om geen groot shoppingcenter toe te laten op ons grondgebied', zegt Caroline Gennez.

Als het over de profilering als winkelstad gaat, kan Mechelen wat leren van vergelijkbare steden als Leuven en Brugge. Een grootschalig onderzoek van de dienst Locale Economie toonde aan dat Mechelen niet tot de slechtste leerling van de klas hoort, maar dat het veel beter kan. In vergelijking met Brugge en Leuven bijvoorbeeld is de leegstand van handelspanden in het centrum tweemaal zo hoog (acht procent in Mechelen). Het aandeel horeca is in Mechelen tien procent lager dan in de twee andere steden.

   <p>De Mechelaar zelf vindt intussen zijn weg naar de binnenstad. Hij ervaart het centrum als aangenaam met een ruime keuze en een grote verscheidenheid. Maar hoe verder van de stadskern, hoe meer wordt gekozen voor andere steden. Volgens schepen van Lokale Economie Caroline Gennez (SP.A) moet er dringend wat gedaan worden aan het imago van Mechelen als winkelstad.</p>       <p>'Het is niet normaal dat iemand van Hombeek naar Antwerpen trekt of dat iemand van Heffen voor sommige aankopen naar Lier gaat', zegt ze. 'Mechelen is de arrondissementele hoofdstad en de tweede grootste stad van de provincie. Wij moeten een sterke commerci&euml;le aantrekkingspool zijn, ook voor wie verder weg woont.'</p>       <p>Met een ambitieus actieplan moet daar verandering in komen. Eerste belangrijke vaststelling: een shoppingcentrum is niet aan de orde voor Mechelen. 'Sint-Niklaas is het beste voorbeeld van hoe het niet moet', meent Gennez. 'Een groot winkelcentrum aan de rand is heel slecht voor de commerci&euml;le activiteit in het centrum.'</p>       Het onderzoek heeft geleid tot een actieplan van zeventien punten. Voorlopig is er een concreet uitgewerkt. Om de leegstand aan te pakken, wordt iemand aangeworven. 'Die moet de toestand in het kernwinkelgebied, Bruul/IJzerenleen/Onze-Lieve-Vrouwstaat, van nabij opvolgen', zegt Gennez. 'De leegstand is een groot probleem, daar moet absoluut iets aan worden gedaan.' Op de bespreking van de begroting, eind oktober, wordt besproken hoeveel geld en voor volgend jaar al wordt vrijgemaakt.