“Nu het steeds duidelijker wordt dat de F16’s langer kunnen ingezet worden, moet ook duidelijk worden wie die studies onder de mat heeft proberen te vegen”, zegt Dirk Van der Maelen. “Indien nodig moeten er ook verregaande sancties komen. En indien het klopt dat minister van Defensie Steven Vandeput (N-VA) die informatie niet heeft gekregen, zitten we zelfs met een democratisch probleem.”

Het wordt steeds duidelijker dat - in tegenstelling tot wat steeds werd beweerd - de F-16 niet vanaf 2023 uit roulatie moeten worden gehaald. Ze zouden kunnen blijven tot 2029. En net die verplichte uitstap in 2023 was de reden voor de regering-Michel om de procedure voor de vervanging van de F-16's te lanceren.

"Wij tillen hier zwaar aan", zegt Kamerlid Dirk Van der Maelen. "In een parlementaire democratie kan het niet dat voor zo'n belangrijk dossier van 15 miljard euro - misschien hét aankoopdossier van de eerste helft van deze eeuw - Defensie voor de politiek informatie achterhoudt".

De F16’s zouden langer kunnen blijven omdat ze - zoals uit een studie van Lockheed Martin blijkt - maar 80 procent hebben uitgevoerd van wat er verwacht was bij levering. “Luchtgevechten zijn erg belastend voor gevechtsvliegtuigen, maar bijvoorbeeld air policing boven de Baltische Staten of zelfs bommen droppen boven Irak niet".

Bovendien hebben de F-16's in 2016-2017 een upgrade gekregen zodat ze nu beantwoorden aan de hoogste NAVO-standaarden. “Die operatie heeft 41 miljoen euro gekost. De  toestellen zes jaar langer in de lucht houden, kan gebeuren voor een minimale kost".

Volgens sp.a voorzitter John Crombez staat het zwart op wit vast dat het dossier over de vervanging van de F-16's gemanipuleerd werd. “Daarom moet die procedure worden geschorst. Wij willen duidelijkheid over wie wat wist. Als er nog geen onderzoek werd gelast, dan moet de minister dat dringend doen".

Crombez stelt ook vast dat er de voorbije drie jaar nauwelijks antwoorden kwamen over vragen over de gevechtsvlegtuigen, nochtans een dossier van 15 miljard euro. “Daarom moet er nu een open debat volgen over de toekomst van de vloot gevechtsvliegtuigen. Ons punt is niet dat we geen vloot gevechtsvliegtuigen moeten hebben. Integendeel. Wij willen dat alle opties serieus worden belicht, ook de impact op andere legercomponenten".