Popstart, het initiatief van Stad Leuven dat betaalbare pop-upruimte voor starters creëert en tegelijk leegstand in de winkelstraten tegengaat, bestaat ondertussen een jaar. Het initiatief startte met twee panden in de Diestsestraat die de stad zelf verhuurde. Ondertussen zijn ook particuliere eigenaars mee op de kar gesprongen.

“Met Popstart geven we zuurstof aan de creatieve economie en de innovatieve handel in de stad en maken we winkelstraten nog aantrekkelijker door eigenaars aan te moedigen om hun leegstaande panden tijdelijk te verhuren aan een betaalbare prijs”, klinkt het.

“Creatieve starters hebben nood aan betaalbare ruimte om hun ding te doen en hun zichtbaarheid in het straatbeeld te verhogen. Met Popstart bieden we creatieve ondernemers tijdelijk beschikbare en betaalbare ruimte aan, om een nieuw idee of concept uit te testen zonder al te grote risico’s,” vult  Ridouani aan. “We ondersteunen starters ook met gratis advies, een uitgebreid netwerk van ondernemers en promotie via Popstart. Zodat de creatieve starter zich met het belangrijkste kan bezighouden: het uitbouwen van een goed idee.”

Popstart begon met twee panden in de Diestsestraat, die de stad zelf verhuurde. Ondertussen hebben een tiental starters tijdelijk de panden betrokken en ervaring opgedaan. Zoals Carl Decré van Project 206, die eind vorig jaar twee maanden z’n intrek nam in de Diestsestraat 206. “Vandaag de dag is het helemaal geen evidentie om een winkel te openen”, vertelt Decré, de man achter KDWoodlights die met zeven andere ontwerpers de pop-upshop uitbaatte. “Zeker voor kleinschalige ondernemingen in de creatieve sector. Onder meer door hoge huurprijzen is het moeilijk om ervaring op te doen, zonder extreme financiële risico’s te nemen.”

Dankzij Popstart kon Decré toch die nodige ervaring opdoen. “Popstart nam ook het contact en de regelingen met de eigenaar voor zijn rekening, waardoor ik tijd had me te focussen op de winkel. Na die twee maanden ben ik ervan overtuigd dat de stap naar een vaste winkel heel wat kleiner is, en ik enkele valkuilen zal kunnen vermijden. Ik kan initiatieven als Popstart enkel toejuichen en aanbevelen aan startende ondernemers.”

Ook Leen Danhieux, die samen met vier andere vrouwen drie maanden lang hun online shops ‘offline’ brachten in een Popstartpand, kijkt tevreden terug:  “De meerwaarde van een fysieke winkel is de extra service en informatie die je klanten kan geven. Bovendien is het fijn dat de klant de persoon achter de producten kan leren kennen, en omgekeerd.”

Danhieux ziet een herhaling van het pop-upconcept zeker zitten. “De hoge huurprijzen zijn de grootste belemmering voor starters om iets te beginnen. Met de hulp van Popstart hebben we het toch kunnen proberen en de meerwaarde van ons concept kunnen ontdekken. Het zou mooi zijn om binnen een aantal maanden opnieuw een gelijkaardige pop-up te kunnen openen.”

Nieuwe Popstartpanden

Naast de Diestsestraat 206 en 208, zijn er het voorbije jaar nog enkele nieuwe Popstartpanden op de markt gekomen. “Dat zijn winkelruimtes van privé-eigenaars die leegstonden en nu tijdelijk verhuurd worden aan een betaalbare prijs. De eigenaar hoeft geen leegstandstaks te betalen, en de huurder kan op een betaalbare manier huren”, vertelt Ridouani.

Liesbeth Haesevoets kon op die manier in augustus haar pop-upwinkel ‘Uit de Naad’ openen, in de Diestsestraat 216. “Dankzij de pop-upwinkel is Uit de Naad heel wat bekender bij de Leuvenaars, net zoals het wat verloren ambacht van lederwerker”, vertelt Haesevoets. “En ik ben te weten gekomen dat er echt vraag is naar persoonlijke, op maat gemaakte lederwaren.”

Naast de vraag naar betaalbare ruimte, waar Popstart aan tegemoet wil komen, vragen starters ook naar meer begeleiding en coaching. “We hebben het idee om een innovatief ondernemerscafé op te starten, waar iedereen met een ondernemersdroom terecht kan”, zegt Ridouani. “Dat moet een plek worden waar naast begeleiding ook ruimte is voor ontmoeting tussen makers, ontwerpers, kunstenaars… Bovendien kan dat ondernemerscafé een etalage worden voor creatief Leuvens talent.”

Via het online platform www.popstart.be kunnen eigenaars hun leegstaande ruimte te huur aanbieden. Geïnteresseerde starters kunnen hun conceptvoorstel (minstens één A4) opsturen naar popstart@leuven.be.