Bij de noorderburen was er reeds ophef over de grote Nederlandse delegatie die op de wapenbeurs aanwezig zou zijn. Zo’n 15 Nederlandse bedrijven zouden er hun opwachting maken, 9 Belgische bedrijven volgen in hun kielzog, onder andere Xenix uit Leuven en Seyntex uit Tielt. “Gezien de regionale context is een Vlaamse aanwezigheid op een wapenbeurs in het Midden-Oosten fundamenteel verkeerd”, zegt Tine Soens. “In het verleden zijn er meermaals Vlaamse defensieproducten in conflicten opgedoken.” Zo werden in 2011 pantservoertuigen via het Verenigd Koninkrijk aan Saudi-Arabië geleverd. Even later werden die voertuigen in Bahrein ingezet om de interne protesten in toom te houden.

Duitsland nam eind januari de beslissing om alle wapenhandel met Saudi-Arabië stop te zetten. “Dat is een moedige beslissing”, vindt Tine Soens. “Het exportbeleid naar de regio moet strenger. Saudi-Arabië is een onbetrouwbare partner, ook andere landen in de regio zijn niet onbesproken. De Vlaamse Regering zou op z’n minst moeten overwegen om beperkende maatregelen te eisen voor wapenhandel met Qatar en de Verenigde Arabische Emiraten.”