De Leuvense Vaartkom. Vroeger een verlaten industriële site, vandaag gonst het er van de creatieve en artistieke bedrijvigheid. De buurt ontpopt zich tot een bruisende wijk aan het water. “Om die dynamiek verder aan te wakkeren en de Vaartkom te laten uitgroeien tot een creatieve site met internationale uitstraling, investeert de stad samen met het Autonoom Gemeentebedrijf Stadsontwikkeling Leuven (AGSL) zwaar in deze wijk”, zeggen schepenen Mohamed Ridouani en Denise Vandevoort.

Met het project Vaartopia en het netwerk Leuven MindGate Creativity wil Leuven creatieve ondernemers, culturele spelers en kunstenaars extra betaalbare ruimte bieden en mogelijkheden scheppen voor vernieuwende samenwerking en creativiteit, wat meteen ook gebeurt op SPACE, het startevent van LMG Creativity.

 Wie er tien jaar geleden rondliep, had het niet kunnen vermoeden, maar ondertussen is de Vaartkom de plek waar ‘Iedereen Beroemd’ van productiehuis de Chinezen, ‘Dagelijkse Kost’ van Hotel Hungaria, ‘de Duiveluitdagingen’ van Boondoggle of ‘Thuis’ hun oorsprong vonden.

Een andere vaste waarde is het kunstenhuis OPEK, waar jong en minder jong kunst maken of beleven. Het is de uitvalsbasis van belangrijke spelers in het Vlaamse kunstenlandschap, waaronder theaterhuis Het nieuwstedelijk, dans- en theaterproductiehuis fABULEUS en kunsteducatieve organisaties Mooss, Artforum en WISPER.

Ook De Hoorn, een eigentijdse werk- en ontmoetingsplaats in een indrukwekkende oude brouwerij, die recent nog de prestigieuze Europese erfgoedprijs Europa Nostra mocht ontvangen, of de kunstenaarsateliers in Cas-co dragen bij aan de levendigheid in de buurt.  Net zoals de boten met jeugdhuizen, architecten, horeca, winkels en concertzaal.

De hele Leuvense creatieve sector komt vanavond, vrijdag 10 juni, samen in De Smidse, een voormalig ateliergebouw in de Vaartkom, om Leuven MindGate Creativity boven het doopvont te houden. LMG Creativity is de derde pijler van het overkoepelende Leuven MindGate, naast Health en High-Tech. “Leuven MindGate zorgt voor een krachtige kruisbestuiving over die sectoren heen, maar ook binnen die sectoren, als een verbond tussen talenten, disciplines en culturen”, zegt schepen van Economie Mohamed Ridouani. “Op netwerkmomenten zoals vanavond kan de creatieve sector elkaar leren kennen op een informele manier. Dat kan hen enkel versterken.”

Nood aan ruimte Ontwerpers, TV-productiehuizen, architecten, communicatiebureaus, ICT’ers, maar ook culturele verenigingen, kunstenaars en ambachtslui… De creatieve en culturele sector in Leuven is heel uiteenlopend. “In Leuven zijn drie keer zoveel mensen tewerkgesteld in de sector dan gemiddeld in Vlaanderen”, zegt Mohamed Ridouani. “En hoe divers de groep ook is, er is één vraag die altijd terug komt: de nood aan betaalbare fysieke ruimte. Daarom dat we een bod doen op de Molens Van Orshoven, een eigendom van projectontwikkelaar Ertzberg. Het is een uniek historisch gebouwencomplex aan de Vaart met 4.500 vierkante meter karaktervolle ruimtes. Dat kan een plek worden die niet alleen inspireert, maar ook tot kruisbestuivingen kan leiden. Onder meer bedrijfjes en starters uit de creatieve sector, artiesten en culturele organisaties zullen er een plaats krijgen en met elkaar in interactie gaan. Bovendien willen we in partnerschap met Ertzberg ook de immense silo’s deels als tijdelijke ruimte ter beschikking stellen, in combinatie met de Molens. Het karaktervolle gebouw is zo ingedeeld dat er zowel ruimte is voor repetities en voorstellingen, werkplekken in verschillende formaten, expo’s, een café … Kortom, een plek die de creatieve dynamiek en de levendigheid in de Vaartkom en daarbuiten aanwakkert. ”

De Vaartkom als epicentrum van de creativiteit, daar kan ook Elke Neuville van productiehuis De Chinezen zich in vinden. “Ons Leuvens hoofdkwartier, een boot op de Vaart, moet een inspirerende plek zijn, op een locatie met een ziel. We volgen de ontwikkeling van de Vaartkom op de voet, want het is een buurt waar onze creativiteit aangewakkerd wordt. En bovendien: ons hart ligt daar.”

Vaartopia: de Vaartkom als creatieve long van Vlaanderen Deze dynamische creatieve sector optimaal laten ontwikkelen, een heus netwerk van broedplaatsen tot stand brengen en de Vaartkom nieuw leven inblazen, dat is de ambitie van het nieuwe project Vaartopia.

“Ruimte voor creativiteit in de Vaartkom is belangrijk voor onze stad en om een nieuwe dimensie aan de hele ontwikkeling van de site te geven. Het kan van Leuven dé creatieve long van Vlaanderen maken. We streven er naar een mix van activiteiten en willen onder andere ontwerpers, starters, kunstenaars, ambachtslui of ondernemende jongeren betaalbare ruimte bieden,” zegt schepen van Cultuur Denise Vandevoort.

“Zij moeten in Leuven hun plek kunnen vinden, want creativiteit heeft een niet te onderschatten, positieve impact op de levenskwaliteit en welvaart in de stad. Het gevoel dat in een stad alles mogelijk is, dat brengt een bloeiende creatieve economie met zich mee. De Vaartkom is ook de ideale plek om kunst en technologie te laten samenvloeien, met ruimte voor specifieke opleidingen maar ook door creatievelingen in zee te laten gaan met topwetenschappers van de KU Leuven of technische experts van imec of andere spin offs”,   aldus schepenen Ridouani en Vandevoort.