«Jo Leemans is het grootste monument van Mechelen. Ze zet de Sint-Romboutstoren in de schaduw.» Met die woorden werd de zangeres en actrice gisterennamiddag gevierd in de Mechelse Stadsschouwburg. Aanleiding van de huldiging was de 80ste verjaardag, op 13 augustus, van Jo Leemans. Het verjaardagsfeest werd gevierd met optredens van tal van collega-artiesten, waaronder ronkende namen als Ivonne Verbeeck, Will Ferdy en Eddy Wally.

De stad Mechelen zorgde voor de organisatie, terwijl Jo Leemans zelf de gasten uitnodigde. «Ik heb geen 'nee' gekregen. Iedereen zei meteen 'ja'. Iedereen speelde hier vrijwillig en dat in een wereld waarin alleen geld telt», juichte Leemans na afloop. Maurice Dean, Ivette Ravel, Jacques Raymond en Ingriani, Lily Castel en Freddy Sunder, Ivonne Verbeeck, Will Ferdy en Eddy Wally zongen een liedje, terwijl ex-echtgenoot Marc Leemans, bekend als 'Het Woord', twee gedichten voordroeg. De Mechelaars Marcel en Rudi Sterckx, vader en zoon, zorgden voor de muziek. De gasten, waaronder grote namen zoals Bob Benny en Willy Claes, hoorden dat het goed was.

Que sera, sera

Met presentator Felice haalde Jo Leemans herinneringen op over vroeger. «Ik heb geluk gehad. Mijn stem was een gat in de markt. Ik kwam, zag en overwon. Ze hebben mij met Doris Day vergeleken. Ik had graag met haar willen ruilen», lachte Leemans. Als afsluiter van het programma zong Jo Leemans haar grootste hit: 'Que sera, sera'. Caroline Gennez nam het woord namens de stad. De eerste schepen trok een mooie vergelijking met dat andere Mechelse monument, de Sint-Romboutstoren. «De toren moet worden gerestaureerd, deze warme geëngageerde 'klassemadam' niet.»

Televisie

Jo Leemans was na afloop heel tevreden. «Ik had nooit gedacht dat ik 80 zou worden. Ik ben blij al die collega's nog een keertje terug te zien.» Wie ook blij was om de sterren van weleer nog eens te ontmoeten, was Ivonne Verbeeck (92). «Jo en ik hebben heel vaak met elkaar samengewerkt. Ik heb daar heel mooie herinneringen aan. Ik moest hier zijn», vertelt ze. Felice praatte het programma aan elkaar en was veruit de jongste BV op het podium. «Ik heb nooit met Jo Leemans samengewerkt, maar ik ken haar al vanuit mijn jeugd van op televisie. Het is een eer dit aan elkaar te mogen praten.»