De laatste meters van Tia Hellebaut op weg naar de finish van haar 800 meter: dat beeld schiet Caroline Gennez (sp.a) te binnen als ze de moeizame regeringsonderhandelingen bekijkt. «De onderhandelaars zullen tegen 20 maart de eindstreep halen, zoals gepland. Maar hoe! Zwijmelend strompelen ze erop af. Zoals Tia Hellebaut - maar zonder goud.»

Dienstencheques voor huis-, tuin- en keukengebruik, zoals vermeld op pagina 4 van het ontwerp van regeerverklaring, daarover zijn CD&V, cdH, MR, Open Vld en PS het eens. Nu de rest nog van de 22 pagina's tellende tekst. «De sfeer is goed, maar het schiet niet op», zegt een insider. «Maar u kent het systeem-Leterme: dit is een eerste lezing, en al wat gevoelig ligt of voor discussie vatbaar is, wordt dan tussen haakjes geplaatst. Dat wordt het: een regering tussen haakjes, die het niet tot in de details over alles eens hoeft te zijn om van start te gaan.»

Dat er onderhandeld wordt over een bondige en uiterst vage regeerverklaring en niet over een uitgebreid en gedetailleerd regeerakkoord, wekt zelfs bij de oppositie geen leedvermaak meer op. «Die vijf partijen zijn tot elkaar veroordeeld. Vluchten kan niet meer», zegt sp.a-voorzitster Caroline Gennez. «Het is voortstrompelen om tijdig binnen te raken, zoals op die fameuze 800 meter van Tia Hellebaut. Maar het verschil is: voor Hellebaut lag er achter de eindstreep goud klaar, voor de regering-Leterme helemaal niets. Samen met Pasen van start kunnen gaan, dat is hun enige doel. Om wat te doén, dat zien ze later dan wel weer. Maar als ik afga op de nota die bij jullie is uitgelekt, wordt deze regering een asociaal clubje.»

Vakbond verontrust

Zo voelen ze het ook bij de vakbonden aan. Het ACV heeft de ontwerptekst niet eens gelezen, «maar wat we opvangen, verontrust ons», zegt Luc Cortebeeck. De dalende koopkracht van de werknemers zorgt eind dit jaar voor explosieve onderhandelingen over de nieuwe loonnorm in de bedrijven. «Het wordt een warme winter», waarschuwt Cortebeeck nu al, «en we gaan hem niet tegenhouden.»

Nochtans zullen er met Yves Leterme, Jo Vandeurzen en Inge Vervotte drie ACW'ers in de regering zetelen en draagt ook partijvoorzitter Etienne Schouppe een ACW-stempel, maar dat kan Cortebeeck niet sussen. Blijkbaar verwacht hij meer heil van de PS-inbreng. «Maar daar merken we voorlopig niets van.»

Ministers

Hoe kleiner de eensgezindheid over het regeerprogramma, hoe belangrijker 'de postjes' straks worden. «Een kwakkel», noemde Joëlle Milquet gisteren het gerucht dat ze dan toch als vicepremier en minister van Justitie zou toetreden tot de regering-Leterme. «Jo doet dat goed op Justitie.» En dus behoudt Vandeurzen wellicht zijn huidige functie. Mocht Milquet alsnog minister worden, dan gaat haar voorkeur uit naar Binnenlandse Zaken, vermoedt een insider. «Dan kan ze iets doen voor de mensen zonder papieren. Een menselijker gezicht geven aan het asielbeleid.» Maar of Patrick Dewael dat ziet zitten? Het speculeren is begonnen. Koning Albert zal al lang blij zijn als hij op de ochtend van 20 maart over de namen beschikt van de ministers die hij die middag zal beëdigen.